Bio joueur : Antonio Esfandiari

Antonio Esfandiari

Qui a donc plus de tours dans sa manche qu'un magicien ? Antonio Esfandiari ! Cet ancien magicien professionnel est assurément l'un des joueurs de poker les plus attachants, et une authentique superstar dans la communauté des joueurs de cartes.

Originaire de Téhéran en Iran, Esfandiari déménaga aux Etats-Unis avec ses parents en 1988. Esfandiari ne connaissait que très peu l'anglais lorsqu'il se rendit à l'école de son nouveau chez lui, mais il apprit la langue en moins de six mois.

Antonio grandit à San Jose et est un étudiant modèle jusqu'à ce qu'il réussisse sa Terminale. Puis il prend rapidement goût à la fête et quitte le domicile familial à seulement 17 ans. Il trouve rapidement un appartement par ses propres moyens, qu'il finance en travaillant en tant que serveur. La fête continue, et sa dernière année d'études en pâtit.

C'est alors qu'il attend les commandes qu'Antonio connaît son premier contact avec la magie, voyant le barman exécuter un tour. Il est tellement impressionné qu'il se court se rendre au magasin de magie le plus proche pour demander comment fonctionnait le tour.
Esfandiari commence alors à faire le spectacle en adjoignant la magie à son boulot de serveur, se produisant pour les pourboires. Et il finit même par entièrement tomber la partie serveur : « Magic Antonio » était capable de se faire 300 à 400 $ en une heure juste avec ses tours.

A cette époque, Esfandiari est en colocation avec un joueur de poker professionnel. Un jour, sur la suggestion de ce dernier, Antonio tente alors sa chance aux cartes. Bien que techniquement trop jeune pour jouer, il trouve le moyen de gagner de l'argent dès le premier tournoi auquel il s'inscrit. Antonio avait accroché, et bientôt, en plus de faire disparaître les lapins dans un chapeau, il allait faire disparaître l'argent des autres aux tables de poker.

Plus tard, Antonio allait parler du comment les deux professions se complétaient à merveille l'une avec l'autre. Il déclara qu'en tant que magicien il avait appris à jauger le comportement humain et qu'il était capable d'utiliser cette compétence aux tables de jeu.

Quand Esfandiari intégre le poker à hauts enjeux, il rencontre un camarade de jeu du nom de Phil Laak. Alors qu'ils sont à la même table durant les WSOP et qu'Antonio enthousiasmait les autres joueurs avec ses tours de magie, Laak lui cherchait à déceler les astuces des tours, ayant pour effet d'agacer Esfandiari. Ce dernier changea de table mais Laak l'y suivit. Au final les deux hommes commencèrent à discuter et devinrent rapidement amis.

Laak, également connu sous le surnom « The Unabomber », finit par se rendre à la Bay Area pour rendre visite à Esfandiari, les deux hommes se mettant même d'accord pour partager un toit. Ironie du sort, les deux joueurs allaient un peu plus tard connaître la gloire sur le circuit poker.

En 2002 Esfandiari se fait un nom au WPT 49'er Gold Rush Bonanza, surpassant Phil Hellmuth qui finit juste derrière lui, et se classant finalement 3ème pour 44 000 $.
C'était le premier tournoi majeur remporté par Esfandiari, mais plus fort était encore bientôt à venir. Un an plus tard, en 2003, Antonio atteint la table finale du tournoi de No-Limit Hold'em à 2 000 $ des WSOP.

Enfin en 2004, Esfandiari assoit un peu plus sa place dans l'histoire du poker au L.A. Poker Classic à Los Angeles. Le Magicien envoûta son monde lorsqu'il battit 382 joueurs (dont Vinny Vinh en heads-up) pour remporter les 1,4 million de $ de la première place. A cette époque Esfandiari était même devenu le plus jeune joueur de l'histoire à gagner une épreuve du WPT.

Antonio se paye alors une Dodge Viper et un costume Armani avec l'argent, sans rien regretter.

Plusieurs mois après le L.A. Classic, Esfandiari frappe à nouveau, cette fois aux WSOP. Il bat Phil Nguyen dans l'épreuve de Pot-Limit Hold'em à 2 000 $, et remporte 184 860 $ mais surtout son premier bracelet.

C'est à peu près à cette période qu'il déménaga finalement à Las Vegas pour de bon. Depuis, « The Magician » a pris une énorme dimension sur la scène du poker.

2009 aura été une année intéressante pour Antonio, avec notamment deux places payées aux WSOP dont une superbe 24ème place dans le Main Event remporté par Joe Cada, pour 352 832 $, soit son deuxième plus gros gain à ce jour après ses 1,4 million du WPT de 2004.
Avec quatre nouvelles places payées l'année suivante, ses gains en tournois s'élèvent à quelques 3,7 millions de $ à fin 2010.

Esfandiari a entretenu sa célébrité en écrivant des livres, apparaissant des dans jeux vidéos, et en éditant même un DVD d'apprentissage. Il est également apparu dans des shows télévisés tels que les High Stakes Poker et le National Heads-Up Poker Championship. Aux côtés de Laak, a également été en vedette du réality-show I Bet on You.

Connu pour son mode de vie tape-à-l'œil et ses fantastiques chip tricks (manipulations de jetons), « Le Magicien » devrait probablement continuer d'éblouir ses adversaires et les fans de poker de la première heure pour de nombreuses années à venir.

Divers et anecdotes

* A autrefois été collègue de chambrée avec son bon ami Phil Laak
* A grandi à San Jose
* Magicien professionnel
* Espère un jour ouvrir un restaurant à thème sur la magie
* Selon une rumeur, pour 1 000 $ vous pouvez l'embaucher pour qu'il vous fasse faire la visite de la  vie nocturne de Las Vegas.

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